Erno Rubik, inventeur du rubiks cube

Nous tournons le Cube et il nous retourne
Erno Rubik, inventeur du Rubik's cube.

Erno Rubik : L'histoire d'une invention

Je vais vous raconter la grande histoire du Rubik's Cube vue au travers de la vie de son inventeur, Erno Rubik. Tout a commencé avec l'homme qui a inventé ce fameux jouet que l'on appelle aujourd'hui le Rubik's cube. Monsieur Erno Rubik est passé en quelques années de professeur de design au salaire d'une centaine d'euros par mois au statut d'homme le plus riche et le plus connu de Hongrie. Le jouet qu'il a imaginé et construit de ses propres mains dans la petite chambre de l'appartement de ses parents a rendu fou plusieurs centaines de millions de personnes. Il continue encore aujourd'hui de fasciner les nouvelles générations. Lorsqu'Erno Rubik est interrogé sur le pourquoi et le comment de son invention, il n'a aucun mal à répondre tant cette invention lui a paru évidente. Mais, pour lui, la vraie difficulté arriva après la découverte de son invention.

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Les raisons de l'invention

Revenons à l'époque de sa création pour mieux comprendre le contexte. N'importe quel vendeur de jouets aurait alors pu expliquer à Erno Rubik pourquoi ce cube en plastique ne serait jamais un succès. Le cube magique a été inventé dans une société communiste qui n'avait pas du tout pour objectif de vendre des jouets pour la fortune d'un seul homme. Ce jeu qui d'autre part ne respectait en rien le standard de l'industrie du jouet des années 1970. En effet, il ne fait pas de bruit, ne siffle pas, ne tire pas, n'a pas de vêtement, n'a pas besoin de piles et n'apparaît dans aucun film. La complexité ultime de ce jouet devait décourager tous ces adeptes.

Malgré tout cela, il est rapidement devenu l'objet le plus vendu dans le monde et est devenu l'un des plus populaire dans l'histoire du monde moderne. Aujourd'hui encore, il fait réfléchir les grands mathématiciens tout en amusant les enfants de sept ans. Il y eut des copies, des livres sont sortis à son sujet, des cubes de toute sorte inspirés du Rubik's cube ont vu le jour. Vingt ans plus tard, l'effet de mode fut passé, puis revenu au milieu des années 2000, et le cube est toujours utilisé sur les bancs des facultés de mathématiques. Quelle invention !

Une oeuvre de design avant d'être un challenge mathématique

Que l'on aime ou que l'on n'aime pas, si je devais choisir un objet du vingtième siècle qui sera encore produit dans 500 ans, je choisirais le Rubiks cube. Il n'a pas d'époque, il est intemporel. Il est simple et complexe à la fois. Son apparence est ultime, parfaite. La façon dont ses 26 pièces s’emboîtent est une pure oeuvre de design. Rubik déclare à propos de son invention :

Terminé, il suggère le calme, l'ordre, la sécurité. En opposition parfaite avec lorsqu'il est une fois qu'il devient vivant, en mouvement. Il y a quelque chose de terrifiant sur un cube résolu, comme une bête sauvage encore calme mais sure de sa force.

erno rubik dans les années 70

C'est en 1974 qu'est apparu ce casse-tête. Aucune raison qu'il n'ait pas été inventé avant. Aucune raison non plus de construire un tel cube. Erno Rubik a fait des centaines d'interviews sans pour autant donner une réponse claire. La réponse se trouve certainement dans son passé... Tout commença lorsqu'il fréquenta en tant qu'étudiant dans une école d'architecture appelée l'académie des arts appliqués et du design à Budapest. Il s'y plut tellement qu'il y resta une fois ses études terminées. Il fut alors professeur présentant principalement le design d'intérieur.

Certains prétendent qu'il aurait inventé le Cube pour ses étudiants et leur apprendre à réfléchir en trois dimensions, mais cela n'est que rumeur et Mr Rubik admet lui-même avoir été passionné pour la complexité et la perfection de l'objet. Sa première tentative fonctionnant à partir d'élastiques fut un premier pas, mais le design pouvait être encore amélioré. Il comprit que tout reposait dans la forme de chacune des pièces.

C'était merveilleux, dit-il, de voir après seulement quelques mouvements les couleurs se mélanger de façon en apparence aléatoire. C'était magnifique d'assister à cette valse de couleurs. C'est à ce moment même que j'ai réalisé que je venais d'inventer un casse-tête que je n'arrivais pas à résoudre.

La résolution du 3x3 par Erno Rubik

C'est alors qu'il tenta d'établir une méthode de résolution. Il prit des notes, réfléchit, chercha. Erno Rubik se demanda s'il était possible de trouver une solution. Il tenta des mouvements désespérés pour le résoudre grâce à de la chance. Mais il comprit vite que les probabilités n'étaient pas avec lui sur ce coup-là. Erno avait l'intuition qu'il était possible de trouver une méthode. C'est alors qu'il découvrit quelques séquences de mouvements - aujourd'hui appelées algorithmes ou formules - et après un mois de recherches finit par trouver une méthode de résolution basée sur ses propres formules. Il se souvient :

Je me rappelle à quel point j'étais fier lorsque j'ai fait la démonstration à ma famille de la solution que j'avais trouvée et j'ai vu qu'ils étaient aussi heureux, mais parce qu'ils espéraient que cela signifiait pour eux que j'arrête de passer mes journées sur ce jouet.

Il trouvait cela étrange que personne d'autre n'ait déjà inventé quelque chose de similaire. D'ailleurs, par une coïncidence surprenante, deux autres personnes eurent une idée similaire dans les mêmes années. Mais Erno Rubik déposa un brevet hongrois sur son invention. Il était de toute façon impossible qu'il ait eu connaissance à cette époque des deux autres inventeurs. En effet, le premier étant américain et le second japonais. D'ailleurs, cet Américain a déposé un brevet similaire à celui de Rubik, quelque temps avant lui. Mais il est allé voir tous les fabricants de jouets et aucun ne trouva son idée crédible. Le Japonais, quant à lui, déposa un brevet pour un mécanisme similaire un an après Erno Rubik. La forme était cependant légèrement différente.

La conquête du monde de l'inventeur Erno Rubik

Développement de l'idée et premières ventes

Le Rubik's cube était destiné à rester dans le monde communiste et particulièrement en Hongrie avec un faible succès jusqu'à ce qu'un homme d'affaires allemand de l'ouest, Tom Kremer, s'intéresse au puzzle. Il a tout de suite vu très grand pour ce jouet. Il l'avait découvert dans un salon du jeu international, à Nuremberg, en Allemagne.

Erno Rubik trouvait que le Rubik's cube n'était pas assez mis en avant lors de la plupart de ses présentations dans les salons du jeu et que c'était pour cela qu'il ne se vendait pas mieux ; il était souvent présenté dans une boite, résolu, et donc n'attirant pas la curiosité des passants. Personne n'osait le sortir de sa boite, et encore moins le mélanger. Personne ne savait comment il fonctionnait ce qui n'attirait pas l'oeil des passants. Cet Allemand de l'ouest, Kramer, décida après avoir découvert le Cube, d'aller rendre une visite son créateur Rubik.

Il était quelqu'un de banal au premier abord, mais j'ai tout de suite su que c'était un génie. Je lui ai dit qu'on pouvait en vendre des millions.

invention du rubik cube

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L'inventeur Rubik lui explique comment présenter le Cube. Et aussi, comment le mettre en avant pour attirer curiosité et convoitises. En effet, il faut le manipuler, le mélanger, le résoudre. Le laisser dans une boite n'intéressera personne. A chaque salon international, le Cube fait son effet. Avant la fin de l'année plus d'un million de Rubik's cubes étaient déjà commandés. Notez que le Cube, dans un premier temps appelé Cube Magique en hongrois - Buvuos Kocka - pris le nom de Rubik's cube lors du développement à l'international. En effet, il était trop tard pour déposer un brevet dans de nombreux pays parce que l'invention avait déjà été déposée en Hongrie plusieurs années auparavant. Il était important d'associer l'objet à cette marque Rubik qui venait d'être créée. Ainsi, aucune autre entreprise ne puisse s'approprier le concept et donc les ventes.

Développement à l'international

Erno voyagea pour la première fois à l'ouest du bloc soviétique pour la présentation du Cube. Il essayait de le promouvoir du mieux possible et d'expliquer cette passion pour cet objet, mais il passait souvent pour un génie incompris ; les interviewers avaient souvent plus de questions par rapport à son succès et à sa richesse dans un pays communiste que pour l'objet en lui-même.

A partir de 1980, la folie du Rubik's cube devint mondiale. Des clubs de mathématiciens se formaient pour discuter des solutions, proposer des améliorations et organiser des compétitions. En juin 1982 eut lieu le premier championnat du monde de rapidité à Budapest et c'est un Vietnamien de 16 ans, Minh Thai, qui remporta le titre en 22.95 sec. Le hollandais Guus Razoux Schutz termina second en 24.32 sec et le hongrois Zoltan Labas troisième en 24.49 sec. Le meilleur français de ces championnats du monde, Jérome Jean-Charles, termine 6e en 25.06 sec. La méthode de résolution découverte par Erno Rubik est de commencer par résoudre tous les coins puis résoudre toutes les arêtes. Cette méthode était adoptée par une écrasante majorité de compétiteurs. Elle nécessite cependant en moyenne entre 90 et 110 mouvements par résolution. Erno Rubik décida de ne pas prendre part aux championnats en tant que compétiteur.

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Les algorithmes de résolution

Les mathématiques et le Rubik's cube

Les mathématiciens définirent comme l'algorithme de Dieu, les mouvements minimum nécessaires pour résoudre n'importe quel Rubik's cube. Il existait une intuition parmi eux que ce nombre était de 22. Mais la seule démonstration mathématique à l'époque présentait un nombre de 52 mouvements se basant sur un domaine important des mathématiques : la théorie des groupes. En résolvant le 3x3x3 avec cette méthode, il est stupéfiant de voir à quel point le cube a l'air d'être mélangé jusqu'aux toutes dernières rotations. C'est alors que chaque couleur revient miraculeusement à la place qui lui était destinée. Notez qu'aujourd'hui, il a été démontré mathématiquement que 20 mouvements suffisent pour résoudre n'importe quel cube. Cependant, aucun ordinateur n'est en mesure de fournir l'algorithme correspondant pour chaque mélange.

La physique et le Rubik's cube

Les mathématiciens ne sont pas les seuls à s'y intéresser, les physiciens ont aussi un intérêt particulier pour le Rubik's cube. Il est utilisé pour illustrer certaines propriétés de particules élémentaires : une rotation dans le sens des aiguilles d'une montre représente un quark, une rotation dans l'autre sens un antiquark. Je vous encourage à approfondir vos recherches si ces domaines vous intéressent... Pour ma part, j'ai passé mon chemin.

En 1982 et après plus de 100 millions de cubes vendus, la mode du cube passa. L'entreprise hongroise responsable de la fabrication des cubes fit faillite. Chaque société en lien de près ou de loin avec le cube essayait de se développer le plus rapidement possible. Mais cela, sans consolider ses fondations. De plus, la société hongroise de l'époque n'était pas prête à un tel développement. Lorsqu'ils avaient besoin d'un prêt du gouvernement, le temps que tous les comités valident cela prenait près d'un an. L'entreprise s'est retrouvée un an plus tard avec un prêt ainsi qu'un stock qu'elle n'arrivait plus à vendre, car la demande est retombée aussi vite qu'elle était arrivée.

Erno après l'invention du Rubik's cube

En attendant l'obtention de son prêt, l'entreprise voulant satisfaire la demande encore présente. Elle eut alors recours à plusieurs tentatives d'importations de stock en provenance de Russie et de Chine. Les contrefaçons en provenance de Russie et présentées comme Made In Hungary comptent même jusqu'à la moitié des cubes vendus à l'époque. L'entreprise décide aussi d'acheter un million de cubes à Hong Kong, mais cette initiative se révèle infructueuse. En effet, la plupart des cubes présentés en tant que faits en Hongrie ont un défaut de fabrication dû à un défaut dans le moule plastique du Rubik's cube.

"Que fait un millionnaire avec tout son argent ?", fut la grande question que l'inventeur Erno Rubik aurait pu se poser mais qu'il ne se posait même pas. Une fois ses démonstrations terminées, son souhait était de retourner à sa vie paisible de professeur d'architecture. Il donna 200 000 dollars à une fondation en charge d'aider les inventeurs prometteurs en Hongrie. Il a aussi créé une société, Rubik Studio, qui emploie une douzaine de personnes. Elle est en charge de designer des meubles et des jouets, mais aucun d'eux n'arriva à la cheville du cube magique.

Les problèmes d'un casse-tête sont très proches des problèmes de la vie, raconte-t-il un matin. Nous passons notre vie à résoudre des casse-têtes. Si seulement la vie était aussi simple que le Cube.

 

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Source : Discover. The Perplexing Life of Erno Rubik. Copyright Family Media Inc. 1986.

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